Steve Wozniak: el padre del ordenador personal

Steve Wozniak en "The Big Bang Theory"
Steve Wozniak en “The Big Bang Theory”

“Nunca te fíes de un ordenador que no puedas tirar por la ventana.” –

Suelo oír decir que Bill Gates y Steve Jobs inventaron la informática moderna. Por el contrario, yo mas bien considero que inventaron cómo hacer dinero con la informática, que es algo ligeramente diferente, pero no por ello menos interesante.

La figura de Steve “Woz” Wozniak es mucho menos conocida, pese a que él fue quien inventó el ordenador personal (PC) en 1976. En aquella época Woz era un empleado de Hewlett Packard y por contrato debía presentar sus ideas a la empresa, pero HP la rechazó con una de esas frases lapidarias del mundo de la informática: “¿Para qué demonios querría la gente normal tener un ordenador?”

Junto a Steve Jobs llevó su invento a la Universidad de Berkeley, donde tuvo un éxito espectacular. A raíz de esos eventos, comenzaron a fabricar ordenadores manualmente en un garaje para venderlos mediante su pequeña empresa llamada Apple Computer (hoy en día no tan pequeña y conocida como Apple Inc.) derrotando en el mercado a Altair (gran empresa para quienes por aquel entonces Bill Gates desarrollaba el software) en hardware.

Noah Wyle y  Joey Slotnick como Steve Jobs y Steve Wozniak presentando el Apple II (Piratas de Sillicon Valley, 1997)
Noah Wyle y Joey Slotnick como Steve Jobs y Steve Wozniak presentando el Apple II (Piratas de Sillicon Valley, 1997)

En 1985 dejó Apple para fundar una empresa de mandos a distancia (Cloud9), dedicarse a la educación y a actividades benéficas relacionadas con este último campo. Posteriormente ha trabajado en tecnología GPS (con Wheel of Zeus o “WoZ“) y punteros láser.

Entre sus valores están el pensamiento individual, la filosofía moral, la ética de los radioaficionados (como la ayuda a la gente en emergencias) y los libros de Tom Swift. También destaca su aprecio por todo lo que requiere pensar mucho, aunque carezca practicidad o comerciabilidad.

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Nikola Tesla, ingeniero e inventor

Retrato de Tesla
Retrato de Tesla

Cualquier persona, en mar o en tierra, con un aparato sencillo y barato que cabe en un bolsillo, podría recibir noticias de cualquier parte del mundo o mensajes particulares destinados sólo al portador, la Tierra se asemejaría, pues, a un inconmensurable cerebro, capaz de emitir una respuesta desde cualquier punto.

– Nikola Tesla

Nikola Tesla (1856-1943) es una de las grandes figuras de la tecnología a menudo olvidadas. Fue un ingeniero de origen serbio, al que hoy en día se le considera todo un visionario. En reconocimiento a sus estudios sobre el electromagnetismo, la unidad de medida del flujo e inducción magnética (el campo B) en en Sistema Internacional de Unidades lleva su nombre, y se denomina “efecto Tesla” a la transmisión inalámbrica de energía a dispositivos electrónicos (lo que demostró a pequeña escala con la lámpara incandescente en 1893). También es uno de los inventores de la radio (aunque generalmente en los colegios solo se le atribuya dicha invención a Marconi).

Tesla nació en el pueblo de Smiljan. Tras su demostración de comunicación inalámbrica mediante ondas de radio en 1894, y tras su victoria en “guerra de las corrientes” contra Edison, fue reconocido como uno de los ingenieros eléctricos más grandes de los Estados Unidos de América, donde se dispuso a desarrollar un sistema mundial para la trasmisión de energía eléctrica sin cables. La fama de Tesla rivalizaba con la de cualquier inventor o científico en la historia o la cultura popular, pero debido a su personalidad excéntrica y a sus afirmaciones aparentemente increíbles sobre posibles innovaciones científicas y tecnológicas, Tesla fue relegado al ostracismo y considerado un científico loco. Finalmente, murió empobrecido a los 86 años en el hotel en el que había vivido los últimos 10 años de su vida.

David Bowie como Tesla en "El Prestigio"
David Bowie como Tesla en “El Prestigio”

Su trabajo generó la base de los sistemas modernos de potencia eléctrica por corriente alterna, desarrollando el sistema polifásico de distribución eléctrica y el motor de corriente alterna, fundamentales en Segunda Revolución Industrial. En 1943, la Corte Suprema de los Estados Unidos lo acreditó como inventor de la radio.

Ada Lovelace: la primera programadora

Ada Lovelace
Ada Lovelace

– “Los ordenadores solo pueden hacer lo que los programadores les dicen que hagan.

Ada Lovelace nació en 1815 como producto del breve matrimonio del poeta George Gordon, mas conocido como Lord Byron, y Annabella Milbanke. Sus padres se separaron un mes después de su nacimiento, por lo que nunca llegó a conocer a su padre. Su madre le dio una educación en matemáticas, lógica y música con la esperanza de evitar que replicase las tendencias poéticas de Lord Byron. Se casó con William King, conde de Lovelace en 1838, de ahí que se la conozca por el título.

En 1833, conoció a Charles Babbage, visionario que inventó “la máquina analítica“, y se hicieron amigos de por vida.

La máquina analítica de Babbage se considera el primer ordenador de la historia. Consistía en una serie de engranajes que permitía el cálculo de los valores numéricos de una función polinómica sobre una progresión aritmética, para imprimir una tabla de valores que se aproxima a la función real.

La máquina analítica de Babbage
La máquina analítica de Babbage

En 1842 tradujo un artículo corto de Luigi Manabrea que  describía la máquina analítica, para que fuese publicado en Inglaterra. Babbage le pidió que expandiese dicho artículo, “ya que entendía la máquina tan bien”. El resultado final triplicaba la extensión del documento original y contenía varios  esbozos de “programas de ordenador”, al igual que varias observaciones sobre posibles usos de la máquina, como la manipulación de símbolos y la creación de música. También sugirió el uso de tarjetas perforadas como sistema de almacenamiento de información, el cual se empleó durante las décadas 1960 y 1970.

Aunque Babbage había llegado a escribir algunos programas básicos para su sistema, Lovelace fue quien desarrolló los mas elaborados y completos, y la primera en publicar sobre la materia, por lo que se la considera “la primera programadora de la historia”.

Ada murió de cáncer en 1852, a la edad de 37 años, y fue enterrada junto al padre que nunca conoció. Sus notas inspiraron a Alan Turing a trabajar en el primer ordenador moderno durante la década de 1950.El lenguaje de programación orientado a objetos “Ada”, caracterizado por su tipificación fuerte, se llama así en su honor. Fue estandarizado en 1983 y a día de hoy se sigue empleando entornos que necesitan gran seguridad, como aeronáutica, defensa y gestión de tráfico aéreo.

Una fuente muy entretenida para conocer mas sobre este personaje histórico es el webcomic “The thrilling adventures of Lovelace and Babbage“, donde Sydney Padua nos presenta una versión steampunk de los hechos acontecidos, contando además con una buena colección de notas para ampliar información.

Babbage y Lovelace, los primeros frikis informáticos, desde las páginas de 2D Googles
Babbage y Lovelace, los primeros frikis informáticos,
desde las páginas de 2D Googles