Un balance sobre la discriminación en el mundo de la tecnología

No suelo dar discursos sobre cuestiones de discriminación, de hecho considero que algunas de las normas de igualdad de la llamada “discriminación positiva” nos han hecho aún mas daño que bien al minar el reconocimiento al obtener una plaza de trabajo a las minorías al poner en duda las capacidades del candidato para obtenerla, pero me siento con ganas de tratar el tema en el contexto del mundillo en que trabajo. Lo que yo defendí, y defendereé es que debemos tener acceso a las mismas oportunidades y que se nos trate a todos ecuánimamente. Hoy os voy a hablar mi experiencia en este mundillo puestro que fuí una de las primeras chicas de mi generación que decidieron estudiar una ingeniería en mi ciudad natal.

Un balance sobre la discriminación en el mundo de la tecnología

Hay una discriminación innata hacia a las mujeres en este mundillo, lo que es irónico dado que el primer protolenguaje de programación fue el desarrollado por Ada Lovelace, una mujer (os dejo un enlace al genial webcomic de Sydney Padua sobre ella en 2Dgoogles). Fui la única chica de la clase en la rama tecnológica en el instituto, siendo la primera en inscribirse en esa modalidad, y el profesor nada mas entrar e primer día me preguntó si me había equivocado de clase, seguido de la que sería su frase más recurrente: “hay que ser muy hombre para aprobar tecnología”. Pese a los intentos de hacerme sentir fuera de lugar y animarme repetidamente a abandonar, me dejé el pellejo para acabar sacando las mejores notas de la clase en todas y cada una de las asignaturas y demostrar que se equivocaba y eso era la mío, pues quería ser desarrolladora de software. En la universidad tuve un “si lo logró fue porque había algo raro con ella y debía de ser lesbiana”, y ejerciendo profesionalmente hubo intentos de desvío  a trabajo de gestión porque “es más adecuado que la tecnología pura para una chica”. Por supuesto no todo el mundo es así, pero siempre hay alguien en el “lugar adecuado” para intentar hacernos sentir que no aportamos, vedarnos el camino y hacernos sentir francamente mal. Sin embargo puedo decir que mi esfuerzo ha valido la pena y que he abierto camino a otras siendo a día de hoy una Especialista Técnica Senior, y que para cambiar las cosas alguien debe dar el primer paso y aguantar la tormenta.

El otro colectivo discriminado es el compuesto por quienes tienen algún tipo de minusvalía: se supone que legalmente todos tenemos los mismos derechos de acceso, pero al igual que muchos edificios carecen de rampas y ascensores, en el mundo de lo tecnológico muchas herramientas también les son negadas. Este año he trabajado en cuestiones de accesibilidad y ha sido muy educativo para mí, así que os ilustraré con un par de ejemplos. Los IDEs (entornos de programación) de IDEA son las herramientas mas potentes para desarrollo en el mercado actual, pero tienen una accesibilidad nula (a los detractores de eclipse les recuerdo que aunque es muchísimo menos potente es de los pocos que sí son completamente accesibles, software libre al rescate una vez mas). Como anécdota, este año tuve que desarrollar una página web meteorológica accesible, y a la hora de volcar los datos resultaba lenta porque contenía muchísimos “datos verbosos”, es decir, que hay que escribir las 1000 palabras que describen una imagen para que el lector de pantalla de invidentes lo pueda comunicar al usuario. Con los mapas web hoy en día podemos ir haciendo zoom y viendo cómo aparece información mas y mas detallada, pero cuando tenemos que hacer esa misma funcionalidad en texto podemos, o poner una única página muy lenta con una cantidad abismal de información (tened en cuenta que hablamos de mapas por continentes), o ser creativos y hacer paginaciones simulando los diferentes niveles de zoom (los principales núcleos de población del país, luego por provincias…). Pues había quien priorizaba ponerle un estilo CSS para que “se viese bonito” a hacer una paginación intuitiva, dejando solo el acceso nivel superior del mapa (2 o 3 ciudades por país). O sea, discute que un enlace que está visualmente oculto y sólo un lector de pantalla para invidentes incontrará lleva a una página “visualmente agradable” (cosa que dicho usuario obviamente no disfrutará) pero que no da la misma información que la normal. Os parecerá una situación evidente pero cuando el cliente no quiere entender el camino es muy largo.

Muchos en este mundillo nos encontramos a diario con limitaciones, no importa que sea el día de esto o el de aquello. Ojalá se recordasen estas cuestiones mas a menudo, y no solo en eventos políticos o “el día de”, concienciándonos y siendo mas respetuosos. No pedimos ningún privilegio, solo tener las mismas oportunidades de acceder al mismo lugar que el resto y ser tratados con respeto. Mucho ánimo y a no rendirse.

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El cuidado de personas mayores con IoT, una cuestión compleja

Uno de mis primeros trabajos mientras estudiaba la carrera hace casi 10 años fue en un grupo de investigación de la universidad, que se enfocaba en la adaptación herramientas informáticas para personas en riesgo de exclusión social. En una palabra, accesibilidad.

Entre otras cosas hacíamos labores enfocadas a personas mayores, para enseñarles a usar herramientas tecnológicas que les ayudasen en el día a día: adaptadores de lectura, listas y recordatorios, y orientación con los primeros prototipos de GPS. Pensad que en aquel entonce estaban empezando a llegar los smartphones y con ello la enorme revolución de poder llevar un pequeño equipo informático en el bolsillo.

"El amancer gris"

Lo que se ha avanzado desde entonces es impresionante, con el desarrollo en lo que hoy llamamos IoT (Internet Of Things) o “Internet de las cosas”: domótica (ordenador que controle la casa), smartbands que registran los pasos que damos o ritmos cardíacos, robots que hacen pequeñas tareas de cocina o limpieza de la casa. Y de repente te das cuenta de ese campo que curioseábamos en aquel entonces se ha convertido en un área de mercado cada vez mas prominente, pues la población de muchos países cada vez está mas envejecida o lo que los americanos llaman mas poéticamente “the grey dawn” (el amanecer gris). Escuchar a los representantes de diversas empresas de ese sector me produjo tristeza por varios motivos.

El primero vino por el consabido discurso que oímos cuando la robótica se va adentrar en nuevos sectores: se intenta convencer al personal del empleo en el que se hará disrupción de que las máquinas no les quitarán puestos de trabajo, sino que harán aquellas tareas que nadie quiere. ¿Cuidar de los mayores es una tarea que nadie quiere? Yo diría que mas bien es una tarea para la que podríamos no estamos capacitados en algunos casos y necesitamos ayuda de monitorización (por ejemplo casos de alzheimer o demencia), o una tarea para la que dadas las condiciones laborales que tenemos a día de hoy, con jornadas que se pueden alargar hasta horas insospechadas, directamente carecemos de tiempo material para ello. De hecho el segundo factor me parece clave de cara al envejecimiento de la población, pues la inestabilidad de sueldo y horario no son los mejores compañeros de cara a empezar una familia.

Lo segundo la delegación de monitorización mediante dispositivos y telemetría. Recordemos que el IoT son a fin de cuentas dispositivos tontos a los que se les puede engañar sin mucho esfuerzo, tal y como vemos en el vídeo que os adjunto: “uninvited guests”.

Esto me reafirma en 2 ideas:

  • Es importante recordar que los dispositivos IoT deben ser una ayuda orientativa. Su función es ser un apoyo, no como unos grilletes. Además como se ve en el vídeo, son extremadamente fáciles de burlar. Se agradece una ayuda de monitorización, o los recordatorios, pero no son eficientes por sí solos.
  • El factor humano sigue siendo insustituible porque el factor afectivo me parece absolutamente fundamental de cara a la salud tanto física como mental, pues la soledad y deshumanización pueden ser terribles. Aprovechad el tiempo con nuestros mayores, pues tienen mucho que contar y aportarnos.

La accesibilidad informática saltando al mundo real para las Olimpiadas

Este año he pasado tiempo trabajando temas de accesibilidad web. Es muy curioso lo poco que se cuida este tema en general: tenemos unos estándares mínimos proporcionados por w3c que pocos desarrolladores se molestan en validar, pero además hay otros temas que no se suelen tener en cuenta. Os voy a enumerar algunos de ellos como curiosidad:

  • etiquetado correcto de elementos: las personas invidentes usan lectores de apoyo, que, por ejemplo, leen los textos de descripción alternativa de fotos. No muchos las etiquetan, y eso les quita la información. El validador W3C ayuda a ver qué hacemos bien, y qué no (y los embebidos de wordpress suelen dejar que desear…). Pensad también que esas etiquetas son necesarias para aquellas personas con dificultades motoras y manejan el ordenador con la voz, para que el sistema pueda buscar “dónde tiene que ir”.
  • el “una imagen vale mas que 1000 palabras” es genial… salvo para los invidentes: pensad como esos mapas de pronóstico meteorológico excluye a cientos de usuarios al ser solo visual. Este año tuve que implementar una página del mapa del tiempo accesible, con tablas que indicaban ciudades y su previsión de temperatura y precipitaciones, que tenía enlazada la descripción de la imagen de el tiempo que todos podemos ver. Una trabajera, pero te genera mucha satisfacción el saber que trabajas en algo bueno.
  • tipografias: es bueno buscar fuentes que no excluyan a los disléxicos. Si bien las asimetrícas les ayudan, por favor intentemos que no espanten a los no disléxicos. Personalmente boer y comic sans me dan dolor de cabeza cuando llevo 2 o 3 páginas leídas, pero pocos saben que algunas tan típicas como Arial y Tahoma también son legibles para ellos. Además del 90% de las versiones sans-serif de la mayoría de las tipografías, pues juegan con los espaciados anchos de algunas secciones y longitudes verticales para ayudar a diferenciar. Si la web verifica el w3c, el modo lectura de Firefox puede cambiar la fuente a una adecuada para ellos, además de cambiar el tamaño o resolución para otras personas condificultades. Otra nota cultural friki: el 8º libro de Harry Potter es el primer libro impreso que ha tenido una tipografía apta para disléxicos, para que veaís lo reciente que es el tenerlos en cuenta.
  • todos aquellos que usan hojas de estilo o CSS para corregir detalles: queda precioso, pero los ciegos no lo ven. “Coloco esto en esta posición por CSS”, que además es una imagen, y así tiene mas sentido visual no se aplica cuando un lector de pantalla te lee el texto y etiquetado HTML real (por ejemplo orca o jaws) no puede leerlo y se pierde información.
  • contraste de colores y daltonismo: ¿Sabéis por qué en Facebook es casi todo el colorido de diversos tonos de azul? La respuesta no es que el azul sea de facto el color preferente en  redes sociales, ni que sea el color preferido de la mayoría de la gente según multiples estudios, sino que su creador, Mark Zuckerberg, es daltónico, y el azul es uno de los colores cuya riqueza de tonos pueden distinguir mejor esas personas. Hay muchas herramientas que nos permiten ver la web con filtros de color como ellos, lo que nos ayuda a elegir los colores. Hay también una aplicación de móvil que nos proporciona un filtro en la cámara que emula los distintos tipos de daltonismo  si la estamos liando al colocar distintos colores en las señalizaciones.

Y justo a la sección de los carteles indicadores del mundo real pretendía hablar cuando comencé a escribir esto. Hay una propuesta para los Juegos Olímpicos (y consecuentemente Paralimpicos) de Japón de usar una tipografía que combine lectura visual y braille. Este diseñador llamado Kosuke Takahasi nos proporciona una nueva herramienta de accesibilidad verdaderamente destacable, y me alegra ver qué este tema que trae de cabeza a muchos desarrolladores salta al mundo real para seguir reduciendo barreras de exclusión.

La fuente Braille Neue

La fuente Braille Neue combina letras latinas y katakana japonés con su representación braille, de manera que las señalizaciones de barandillas serían legibles para todos. Me parece un proyecto en progreso interesantísimo que espero que llegue a buen término.

¿Sabías que Windows 10 incluye un keylogger (y por razones totalmente correctas)?

Nada como un parche de Windows 10 para tener que hacer una revisión completa de la configuración del equipo, lo que me llevó por casualidad a la configuración de teclado en pantalla. Allí tenemos los controles habituales de los dispositivos táctiles, lo que es completamente normal, pues Windows 10 ese concedió como un sistema híbrido para PC y tablet, y entre otras cosas tenemos el corrector ortográfico y la escritura predictiva.

¿Sabías que Windows 10 incluye un keylogger (y por razones totalmente correctas)?

La escritura predictiva de por sí es algo normal, escribir en el teclado de pantalla es incómodo y por lo tanto usamos las sugerencias. Este tema me parece curioso, pues originalmente es una herramienta que se creó por temas de accesibilidad (pensad por ejemplo en gente con dificultades motoras como Stephen Hawking y cómo estas funcionalidades le facilitaron seguir adelante con su trabajo, os recomiendo este artículo de Wired hablando de sus sistemas, aunque aviso que como casi todo lo realmente bueno en esta materia está en inglés), y ahora es algo muy habitual. Esta herramienta se basa en registrar nuestras entradas de texto mas habituales, para así predecir que es lo siguiente que solemos añadir, y en consecuencia ayudar a trabajar mas rápido. Ahora, a diferencia de los móviles que son de uso mas personal y tendemos a tener las sesiones de los diversos servicios (correo, redes sociales) guardadas, en los ordenadores tendemos a salir de las sesiones, pues suelen ser de uso compartido. En consecuencia este sistema de keylogger (almacenamiento de pulsaciones de teclas) registra nuestros usuarios y contraseñas.

Como veis, el uso es completamente legítimo y bien intencionado y que por lo que veo a día de hoy no se sincroniza entre dispositivos, pero podría verse como una brecha de seguridad en ciertas circunstancias si en alguna ocasión futura se sincronizase en nube. Es bueno saber que está allí por actualizaciones futuras y así tenerlo monitorizado por si acaso los criterios a de la empresa cambian, pero si por tranquilidad queréis desconectarlo ya en el equipo de sobremesa es un proceso sencillo. Sólo hay que ir desde la configuración a la sección de teclado y desconectar la predicción y la ortografía. Otra vía mas rápida de localizarlo es usar la caja de búsqueda del menú de configuración e introducir la palabra “ortografía”.

¿Aun usando el blog?

Sé que vivimos en la época de las redes sociales, y que muchos consideran el clásico blog personal como un medio digital obsoleto. Que sí, que Facebook hoy en día puede tener mas relevancia, Medium mas visibilidad, Linkedin mejor SEO (posicionamiento en la red) en cuestiones profesionales… Pero mas allá de lo que se puede considerar nostalgia hay 3 motivos principales por lo que todo lo que escribo suele acabar en este sitio, y que siga siendo el centro neurálgico de mi actividad online.

¿Aun usando el blog?
Originalmente en npr.org: deceptive cadence
  • La primera es control del contenido: lo que está en este blog es mío, no estoy cediendo derechos. Aparece en el orden que yo quiero (eso va por tí, Medium), e incluso puedo controlar lo que enlaza y cómo (posts relacionados, usar categorías para tener distintos blogrolls o RSS, o JSON).
  • La segunda es que no sea tan efímero: esto va a desaparecer cualquier día sin avisar en una limpieza de verano, ni se va a perder en una marea de información: todo el contenido en red social tiene un un tiempo de vida breve. Lo mismo pasa cuando te publican en una web externa: siempre es bueno tener una copia accesible.
  • La tercera y generalmente menos advertida es la accesibilidad: en los blogs podemos controlar la apariencia del contenido y asegurarnos de mantener actualizado la apariencia o tema para cumplir con estándares de la web. Si bien Medium, que se precia de ser una gran plataforma para la palabra escrita, tiene un buen sistema de embebidos que deja todo en un formato visualmente estupendo, os sugiero que probeis a visualizar el “modo lectura” en el navegador, o intentéis leer por RSS su contenido, a ver cuánto se os ha perdido en el camino en cuanto contenido, embebidos de código con coloreado sintáctico… porque recientemente me ha hecho notar que puede ser una ruina desde fuera de su propio sistema.

Así que puede ser en ocasiones caótico o incómodo el pasarlo todo a la nostálgicamente llamada “bitácora personal” intentando mantener una cierta organización, pero definitivamente merece la pena invertir tiempo en seguir manteniendo todo mi contenido escrito en un sitio estable (de ahí la categoría “bóveda”, donde va la información publicada originalmente en otro medio), porque nunca se sabe lo que puede priorizar (o no) la tercera parte. Esto no significa dejar de usar las otras plataformas, la difusión que ofrecen siempre es valiosa, solo es tener en cuenta todo el abanico de posibilidades.